Powietrze zanieczyszczają wszystkie substancje gazowe, stałe lub ciekłe, znajdujące się w powietrzu w ilościach większych niż ich średnia zawartość. Ogólnie zanieczyszczenia powietrza dzieli się na pyłowe i gazowe. Światowa Organizacja Zdrowia definiuje powietrze zanieczyszczone jako takie, którego skład chemiczny może ujemnie wpłynąć na zdrowie człowieka, roślin i zwierząt, a także na inne elementy środowiska (wodę, glebę). Zanieczyszczenia powietrza są najbardziej niebezpieczne ze wszystkich zanieczyszczeń, gdyż są mobilne i mogą skazić na dużych obszarach praktycznie wszystkie komponenty środowiska. Głównymi źródłami zanieczyszczeń są:

  • uprzemysłowienie i wzrost liczby ludności,
  • przemysł energetyczny,
  • przemysł transportowy,
  • źródła naturalne (największe źródło).
  • niska emisja,
  • chemiczna konwersja paliw,
  • wydobycie i transport surowców,
  • przemysł chemiczny,
  • przemysł rafineryjny,
  • przemysł metalurgiczny,
  • cementownie,
  • składowiska odpadów,
  • motoryzacja.

Naturalne źródła zanieczyszczeń powietrza to:

  • wybuchy wulkanów,
  • wietrzenie chemiczne skał,
  • pożary lasów i stepów,
  • wyładowania atmosferyczne,
  • pył kosmiczny,
  • procesy biologiczne.